ים המלח ממוקם בנקודה הנמוכה ביותר של השבר הסורי אפריקני, הוא מהווה סביבה כימית, מיקרוביולוגית ואקלימית ייחודית.1-4 גובהו הנוכחי417 מטר מתחת לפני הים. מימיו מכילים ריכוז מלחים של 340 גרם/ליטר. בסדר יורד של ריכוזים, הקטיונים העיקריים שבו הם מגנזיום, נתרן, סידן ואשלגן, ואילו האניונים העיקריים הם כלור וברום.

אתרי נופש מסביב לים המלח מושכים תיירים מרחבי העולם, המחפשים מרפא למחלות כמו פסוריאזיס,5-7 דלקת עור אטופית8 ומחלות ראומטיות.8-9 הטיפול מבוצע בשני אופנים: (1) רחצה במי הים תוך חשיפת העור לקרינה סולרית שסוננה לקרניים אולטרה-סגולות קצרות ומזיקות; (2)  מריחת ערכות של בוץ מינרלי שחור עתירות מלחים וסולפיד הנמצא בשפע באזור זה.9,10 משקעים של בוץ אפור עד שחור ממוקמים בפתחים היבשים ביותר של קרקעית הזרימה בערוצים המגיעים לתוך ים המלח (מהרי יהודה במערב, הרי מואב הירדניים במזרח ועמק הירדן בצפון).11 שכבות בוץ אלה ספוגות בסולפיד עתיר מי מלח תת-קרקעיים או מי מעיינות חמים עתירי סולפיד הבוקעים בחופי האגם.12 שכבות הבוץ נוצרו בעידן ההולוקן לפני פחות מ-10,000 שנים. הבוץ המינרלי משמש באופן נרחב גם כמרכיב בתכשירים קוסמטיים.13

במשך אלפי שנים היה ים המלח ידוע בשל תכונותיו הרפואיות. תכונות הריפוי של ים המלח מוזכרות בתלמוד הבבלי (במסכת שבת ק"ח ב'), אצל גלניוס (122 עד 200 לספירה) ואצל היסטוריונים נוספים של העולם העתיק. האנליזה הכימית הראשונה של ים המלח נעשתה על-ידי לבואזיה ב-1772 ופורסמה ארבע שנים מאוחר יותר.17 מעניין לציין שהייתה זו האנליזה הכמותית המתועדת השנייה בלבד של מקור מים טבעי כלשהו. המחברים זיהו נכונה את הדומיננטיות של 'מלחי אדמה' אלקליים לעומת המלח הרגיל, את ריכוז הכלור הגבוה ואת נוכחותם של סידן ומגנזיום.24 היסודות אשלגן וברום לא היו ידועים באותה עת.17,18 למרות השימוש הנרחב שיש לבוץ האפור או השחור בתכשירים דרמטולוגיים וקוסמטיים, קיים רק מידע מועט בנוגע להרכבו הכימי, לפלורה המיקרוביולוגית הטבעית שבו ולהשפעה של מיקרואורגניזמים פטוגניים ושאינם פטוגניים. מחקר זה בוצע כדי לפתח הבנה טובה יותר של התכונות האנטימיקרוביאליות של הבוץ המינרלי בים המלח.

בוץ מינרלי שחור מים המלח